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Dharma es una palabra sánscrita que significa “las cosas como son”. La palabra es usada tanto en el hinduísmo como en el buddhismo y el jainismo aunque con diferentes significados.

Dharma en el hinduísmo : se trata de la ley universal de la naturaleza, ley que se encuentra en cada individuo lo mismo que en todo el Cosmos. A nivel cósmico esta ley se concibe manifestada por movimientos cíclicos y regulares. Por este motivo se simboliza al dharma como una rueda (“chakra)” que torna o gira sobre sí misma (Este símbolo es el que se encuentra en la Bandera de la India*).

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A nivel del individuo humano, dharma adquiere una nueva acepción: la del deber ético y religioso que cada cual tiene asignado según su determinada situación de nacimiento. Dharma en el budismo Dentro del budismo la noción del Dharma (entendido como doctrina) se dividió para su mejor comprensión en las llamadas Tripitaka (“Tres Cestas”): Sutras (enseñanzas del Buda mismo); Vinayas (reglas monásticas proporcionadas por Buda); y Abhidharma (comentarios y discusiones sobre los Sutras y Vinayas por los sabios de períodos posteriores).

Estos tres conjuntos de escritos conforman el Canon Pali o también tal cual se ha dicho llamado Tripitaka. El Dharma es uno de las llamadas tres joyas (mani) o tesoros del Budismo junto con Buda y Shanga. Es por esto que la mención de la palabra dharma es frecuente entre los budistas, ya que constituye uno de los principales elementos de la llamada “fórmula del triple refugio”:

En la shanga (comunidad) me refugio/ en el dharma (doctrina) me refugio/ en el Buddha me refugio.

Dharma en el jainismo En el jainismo dharma se entiende principalmente como movimiento de la dravya o substancia universal, en tal sentido dentro del jainismo el dharma es una de las siete categorías de la dravya (las otras son adharma, akasa, pudgala, kala y jiva). La rueda del dharma que se encuentra en la bandera de la India es conocida oficialmente como chakra de Ashoka, aunque el emperador Ashoka fue un destacado budista, la rueda del dharma que se usó en sus monumentos remitía en su simbolismo principalmente a la acepción hinduísta (la más antigua) del dharma.